The Photographer Who Fought the Sicilian Mafia for Five Decades

Lorsque la photographe italienne Letizia Battaglia est décédée le 13 avril 2022, le plus grand choc parmi nous qui avons écrit à son sujet était qu’elle n’était pas morte aux mains de la mafia.

Elle a combattu sans crainte l’entreprise criminelle pendant près de cinq décennies. Armée de ses appareils photo 35 mm, elle a annoncé le règne de la terreur pour la mafia sicilienne à travers ses photographies de cadavres criblés de balles d’agents publics, de passants innocents et d’agents de la mafia. Elle a ensuite travaillé comme politicienne et militante locale pour arracher les rues et les places de Palerme à l’emprise de la mafia.

Exposez la culture de la mort à la mafia

Battaglia a acquis une renommée internationale pour ses photographies de la Sicile – des images qui ont capturé la beauté, la pauvreté, l’esprit et, peut-être le plus célèbre, la violence de l’île.

Ses premières années en tant que photojournaliste pour le quotidien de Palerme, L’Ora, ont coïncidé avec les premiers meurtres mafieux de personnalités publiques dans les années 1970 et les années de la deuxième guerre mafieuse dans les années 1980, connues simplement sous le nom de “The Slaughter”.

La lutte pour le pouvoir et les profits oppose la tribu rurale de Corleone, dirigée par Salvatore Riina, aux principaux clans opérant à Palerme, la capitale de la Sicile. Pendant le conflit, les tirs de mitrailleuses et les attentats à la voiture piégée sont devenus monnaie courante à Palerme et dans les villes périphériques.

Les politiciens de Rome ont répondu à la crise nationale en demandant au général Carlo Alberto Dalla Chiesa de devenir gouverneur de Palerme. Après avoir passé quatre mois à rétablir l’ordre, Dalla Chiesa, sa femme Emanuela Siti Carraro et le garde du corps de la police Domenico Rosso ont été tués par des tirs de mitrailleuses le 3 septembre 1982 – ce qui est devenu connu sous le nom de massacre de la Via Carini. La mort de Dalla Chiesa, ainsi que les coups portés aux chefs de police, aux procureurs et aux enquêteurs, ont laissé les honnêtes citoyens se sentir désespérés et abandonnés.

Certains jours, Battaglia se précipitait de ville en ville pour photographier de nombreux corps – de mafiosi, de juges, de policiers, de personnalités politiques et de journalistes – “beaucoup de sang”, comme elle l’a rappelé plus tard.

Les meurtres mafieux sont devenus si courants – environ 600 entre 1981 et 1983 seulement – qu’elle est parfois tombée sur des scènes de crime par accident.

Ce fut le cas avec sa célèbre photographie du cadavre de Bersanti Mattarella, l’ancien président du territoire de la Sicile. Le 6 janvier 1980, alors qu’elle roulait dans la voiture avec sa fille et collègue photojournaliste Franco Zykin, Battaglia a vu un petit groupe de personnes rassemblées autour d’une voiture. Des coups de feu sont sortis spontanément de la fenêtre de la voiture et ont attrapé Sergio Mattarella, l’actuel président de l’Italie, essayant d’aider son frère, qui a été abattu dans une embuscade.

Palerme printemps

Les photos de Battaglia sur la violence mafieuse étaient régulièrement publiées en première page de L’Ora. Elle a également montré ses tirages grand format lors d’expositions éphémères qu’elle et Ziken ont organisées dans le centre-ville de Palerme et dans les écoles locales.

Ce faisant, elle obligeait les gens à affronter ce qu’ils désavouaient : que la mafia existait, qu’elle avait été assassinée.

Bien sûr, la plupart des Siciliens étaient conscients de l’influence de l’organisation criminelle. Ils ont regardé les parcs publics envahis par les trafiquants de drogue et se sont promenés autour des seringues usagées éparpillées sur les plages de sable. Environ 80% des entreprises de Palerme paient régulièrement de la “pizza”, ou l’argent dont la mafia a besoin pour protéger l’entreprise de la violence mafieuse.

Mais les images d’effusion de sang de Battaglia ont rendu impossible de continuer à fermer les yeux, et une transformation progressive s’est produite.

À partir de 1983, un groupe anti-mafia de procureurs et de policiers a commencé sans relâche à arrêter de nombreux membres de la mafia. Plus de 450 d’entre eux ont finalement été jugés dans le célèbre procès Maxi, qui a débuté en 1986.

Avec le renforcement de la confiance du public dans le système judiciaire, une révolution sociale, culturelle et politique a éclaté entre 1985 et 1990. Chaque jour, de nouvelles personnes et des membres du conseil municipal ont commencé à affronter directement la mafia et à travailler pour desserrer son emprise sur la région. Il est devenu connu sous le nom de “Printemps de Palerme”, et Battaglia en était la force motrice.

En 1985, elle a été élue membre du conseil. Avec le maire, Luluca Orlando, qui l’a nommée commissaire aux parcs et à la vie publique, Battaglia a travaillé pendant des décennies pour arrêter le pillage mafieux de Palerme. Les chefs de la mafia et leurs alliés politiques ont laissé des écoles, des manoirs historiques et des parcs en mauvais état, dans le but de détruire à terme les quartiers du centre-ville et de réaliser des profits exceptionnels lors de la reconstruction.

Battaglia était motivée par la conviction que donner à tous les citoyens un accès gratuit à de magnifiques jardins, parcs, plages et sites historiques est essentiel pour créer une culture de respect et d’appréciation pour Palerme et son patrimoine. Avec ses projets pour rendre Palerme plus belle et plus vivante, Battaglia a récupéré bloc par bloc les espaces contrôlés par la mafia. Elle a travaillé avec d’autres conseillers municipaux sur des tâches telles que l’enlèvement des voitures abandonnées, la création d’un centre piétonnier au centre-ville et la restauration des parcs publics à leur beauté d’origine.

Dans les rues et les places contrôlées par les chefs de clan, où un regard ou un mot erroné pouvait représenter un crime digne d’une vengeance violente, les actions de Battaglia défiaient les chefs de front. Mais bientôt le soutien populaire s’est combiné derrière Battaglia et ses alliés.

Un exemple particulièrement mémorable. Après que des montagnes d’ordures aient été retirées du large près de Foro Italica près du quartier de Calsa, connu pour sa forte concentration de mafia puissante, elle avait quelques bancs pour profiter de la vue immergée dans le ciment. Le lendemain, ils étaient partis.

Le journaliste Antonio Roccuzzo était avec Battaglia. Il se souvient comment elle est allée directement dans le quartier et a crié : “Je sais qui tu es. Les sièges ne t’appartiennent pas. Ils appartiennent à tout le monde. Si tu ne les ramènes pas tous dans une heure, je les lèverai l’enfer!”

Une heure plus tard, les sièges étaient fixés en place.

Gardez la mafia cachée aux yeux du public

En 1992 et 1993, une série d’attentats à la bombe a coûté la vie au juge Giovanni Falcone, le célèbre architecte du procès Maxi. Francesca Morfilo, procureur du tribunal pour mineurs de Palerme et son épouse ; et Paolo Borsellino, qui a travaillé en étroite collaboration avec Falcone et a enquêté sur son meurtre. Des gardes du corps et des passants ont également péri en Sicile, à Rome, à Milan et à Florence.

Avec ces attentats à la bombe, connus sous le nom de “stratégie du massacre”, la mafia s’est attaquée aux symboles de justice, de gouvernement, de finances et de culture de l’État. Leur objectif était d’intimider les politiciens pour qu’ils affaiblissent les lois contre le crime organisé.

Cependant, la violence a provoqué une violente réaction publique et l’organisation criminelle a rapidement adopté la stratégie de l’invisibilité et mené discrètement ses diverses activités criminelles. Cette transformation était une rupture avec les attentats à la bombe stupéfiants, les assassinats flagrants et les fusillades dans les rues de la ville.

Intégrer à partir de Getty Images

Letizia Battaglia pose devant une de ses photos de 2016. Eric Cabanes/AFP via Getty Images
Cependant, la menace mafieuse demeure. Les victimes de meurtre meurent maintenant pour la plupart aux mains de “Lupara Bianca” – avec toute trace de leur corps détruite par le feu ou l’acide.

En l’absence de preuves visuelles, les clichés de Battaglia documentant l’effusion de sang et le deuil de la mafia continuent de faire le travail pour garder les retombées de la violence de la mafia aux yeux du public.

Ces images douloureuses sont également devenues des outils pour exprimer l’espoir. Dans un projet lancé par Battaglia en 2004, connu sous le nom de “Rielaborazioni” – ou “Recast” – des images originales de morts violentes sont capturées et recouvertes de symboles et de signes de régénération, souvent à travers des personnages féminins dynamiques. Dans une reconstitution de son image emblématique d’un faucon lors des funérailles de Dalla Chiesa en 1982, une jeune femme apparaît au premier plan, submergée par les jets d’eau de la fontaine.

Dans la mort, comme dans la vie, l’engagement passionné de Battaglia à créer de la beauté et de l’espoir pour sa bien-aimée Palerme se poursuit. Vous pouvez le voir dans les rues d’une ville qui renaît et sur les visages de ses citoyens honorables et bien intentionnés.


A propos de l’auteurRobin Pickering-Yazi est professeur de littérature française, italienne et comparée à l’Université du Wisconsin-Milwaukee. Les opinions exprimées dans cet article n’engagent que l’auteur. Cet article a été initialement publié le Conversation Il est republié sous une licence Creative Commons.


Crédits image : Image d’en-tête par Simone Tagliaferri et sous licence CC BY 2.0

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